Explicación: por qué la inflación de EE. UU. es tan alta y cuándo puede disminuir

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Los consumidores han sentido la presión en las rutinas diarias. La gasolina ha subido un promedio de 48 por ciento en el último año. Los boletos de avión subieron un 24 por ciento, los trajes de hombre casi un 15 por ciento, el tocino un 18 por ciento.

La Reserva Federal nunca anticipó una inflación tan severa o persistente. En diciembre de 2020, los formuladores de políticas de la Fed pronosticaron que la inflación al consumidor se mantendría por debajo de su objetivo anual del 2 por ciento y terminaría 2021 en alrededor del 1,8 por ciento.

Sin embargo, después de haber sido simplemente una ocurrencia tardía durante décadas, la alta inflación se reafirmó el año pasado con una velocidad brutal. En febrero de 2021, el índice de precios al consumidor del gobierno estaba solo un 1,7 por ciento por encima de su nivel del año anterior. A partir de ahí, los aumentos año tras año se aceleraron: 2,6 por ciento en marzo, 4,2 por ciento en abril, 5 por ciento en mayo, 5,4 por ciento en junio.

En octubre, la cifra fue del 6,2 por ciento, en noviembre del 6,8 por ciento, en diciembre del 7 por ciento.

Durante meses, el presidente de la Fed, Jerome Powell, y algunos otros caracterizaron los precios al consumidor más altos como simplemente “transitorios”, el resultado, principalmente, de retrasos en los envíos y escasez temporal de suministros y trabajadores a medida que la economía se recuperaba de la recesión pandémica mucho más rápido de lo que nadie había anticipado. Ahora, la mayoría de los economistas esperan que la inflación se mantenga elevada hasta bien entrado el próximo año, con una demanda superior a la oferta en numerosas áreas de la economía.

Así que la Fed ha cambiado radicalmente de rumbo. El mes pasado, elevó su tasa de referencia a corto plazo en un cuarto de punto y se espera que siga elevándola, probablemente de manera agresiva, hasta bien entrado 2023. Al hacerlo, la Fed se está alejando decisivamente de las tasas ultrabajas que ayudaron a revivir la economía de la recesión, sino que también ayudó a impulsar el aumento de los precios al consumidor.

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La Fed está haciendo una apuesta de alto riesgo de que puede desacelerar la economía lo suficiente como para controlar la inflación sin debilitarla tanto como para desencadenar una recesión. La economía en general es saludable, con un mercado laboral sólido y un desempleo extremadamente bajo. Pero muchos economistas dicen que les preocupa que el constante endurecimiento crediticio de la Fed provoque una recesión económica.

¿Qué ha causado el aumento de la inflación?

Buenas noticias, principalmente. Cuando la pandemia paralizó la economía en la primavera de 2020 y se iniciaron los cierres, las empresas cerraron o redujeron el horario y los consumidores se quedaron en casa como precaución de salud, los empleadores recortaron 22 millones de puestos de trabajo. La producción económica se desplomó a una tasa anual récord del 31 por ciento en el trimestre de abril a junio de 2020.

Todo el mundo se preparó para más miseria. Las empresas redujeron la inversión y pospusieron la reposición de existencias. Se produjo una recesión brutal.

Pero en lugar de hundirse en una recesión prolongada, la economía protagonizó una recuperación inesperadamente entusiasta, impulsada por grandes inyecciones de ayuda gubernamental y la intervención de emergencia de la Reserva Federal, que recortó las tasas, entre otras cosas. Para la primavera del año pasado, el lanzamiento de vacunas animó a los consumidores a regresar a restaurantes, bares, tiendas, aeropuertos y lugares de entretenimiento.

De repente, las empresas tuvieron que luchar para satisfacer la demanda. No podían contratar lo suficientemente rápido para llenar las vacantes o comprar suficientes suministros para cumplir con los pedidos de los clientes. A medida que el negocio se recuperaba, los puertos y los patios de carga no podían manejar el tráfico. Cadenas de suministro globales paralizadas.

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Con la demanda al alza y la oferta a la baja, los costos se dispararon. Y las empresas descubrieron que podían trasladar esos costos más altos en forma de precios más altos a los consumidores, muchos de los cuales habían logrado acumular ahorros durante la pandemia.

Los críticos culparon, en parte, al paquete de ayuda por el coronavirus del presidente Joe Biden de 1,9 billones de dólares, con sus cheques de 1400 dólares para la mayoría de los hogares, por sobrecalentar una economía que ya estaba chisporroteando por sí sola. Muchos otros argumentaron que la Fed mantuvo las tasas cerca de cero durante demasiado tiempo, prestando combustible al gasto descontrolado e inflando los precios de las acciones, las viviendas y otros activos.

¿Cuánto tiempo va a durar?

La inflación elevada de los precios al consumidor podría perdurar mientras las empresas luchen por mantenerse al día con la demanda de bienes y servicios de los consumidores. Un mercado laboral en recuperación (los empleadores agregaron un récord de 6.7 millones de empleos el año pasado y están agregando 560,000 por mes en lo que va del año) significa que los estadounidenses en general pueden continuar derrochando en todo, desde muebles para el jardín hasta productos electrónicos.

Muchos economistas prevén que la inflación se mantenga muy por encima del objetivo anual del 2 por ciento de la Fed este año. Pero el alivio de los precios más altos podría estar llegando. Las cadenas de suministro atascadas están comenzando a mostrar algunos signos de mejora, al menos en algunas industrias. El cambio de la Fed de las políticas de dinero fácil hacia una política antiinflacionaria podría eventualmente reducir la demanda de los consumidores. No se repetirán los cheques de alivio de COVID del año pasado de Washington. La propia inflación está erosionando el poder adquisitivo y podría obligar a algunos consumidores a reducir sus gastos.

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Al mismo tiempo, las nuevas variantes de COVID podrían empañar el panorama, ya sea provocando brotes que obliguen a las fábricas y los puertos a cerrar e interrumpiendo aún más las cadenas de suministro o manteniendo a las personas en casa y reduciendo la demanda de bienes.

¿Cómo afectan los precios más altos a los consumidores?

El sólido mercado laboral está impulsando los salarios de los trabajadores, aunque no lo suficiente como para compensar los precios más altos. El Departamento de Trabajo dice que después de tener en cuenta los precios al consumidor más altos, las ganancias por hora de los empleados del sector privado cayeron un 2,7 por ciento el mes pasado respecto al año anterior, la duodécima caída consecutiva.

Hay excepciones: los salarios después de la inflación aumentaron un 8 por ciento para los trabajadores de hoteles y un 4 por ciento para los empleados de restaurantes y bares en marzo respecto al año anterior.

Mientras tanto, la política partidista está influyendo en la forma en que los estadounidenses ven la amenaza de la inflación. Con un demócrata en la Casa Blanca, es mucho más probable que los republicanos que los demócratas digan que la inflación está teniendo un efecto negativo en sus finanzas personales, según encuestas de confianza del consumidor realizadas por la Universidad de Michigan.

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George Holan

George Holan is chief editor at Plainsmen Post and has articles published in many notable publications in the last decade.

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